ecobirdy tovert plastic speelgoed om in designmeubels

Circulaire economie, waarbij grondstoffen alsmaar opnieuw gebruikt worden: steeds meer ondernemers maken er werk van. Zoals ook de Antwerpse designers Joris Vanbriel en Vanessa Yuan, met hun nieuwe merk ecoBirdy. In samenwerking met Nederlandse en Italiaanse bedrijven produceren ze designmeubelen voor kinderen, gemaakt uit gerecycleerd plastic speelgoed. Dit businessplan konden ze realiseren dankzij onder meer de financiële steun en juridisch advies van Europa.

Alleen al binnen de EU consumeren we met z’n allen 56 miljoen ton plastic per jaar. Zo wordt bijvoorbeeld 90% van alle speelgoed uit deze kunststof gemaakt, waarna het gemiddeld slechts 6 maanden wordt gebruikt. 80% ervan belandt vervolgens op het stort, in de verbrandingsoven of zelfs in de oceanen.

We moeten het milieu van dat probleem verlossen, dachten de Antwerpse ontwerpers Joris Vanbriel en Vanessa Yuan van het designbedrijf VYDC. Ze werkten een vernieuwend bedrijfsmodel uit, voor de duurzame productie van designmeubelen voor kinderen.

De stukken, verkocht onder de merknaam eco- Birdy, bestaan uit gerecycleerd plastic speelgoed. Ook zijn ze op hun beurt opnieuw weer perfect recycleerbaar. Zo vormen ze een toonvoorbeeld van circulaire economie, waarbij grondstoffen maximaal worden hergebruikt.

Scenario van een groene Toy Story

Het hele proces om tot het designmeubilair te komen – van de inzameling over de recyclage tot het ontwerp en de productie – vindt plaats binnen Europa. Bij elke stap is ook aandacht voor de ecologische en maatschappelijke meerwaarde.

Alles start in onze basisscholen. Daar toont een medewerker van ecoBirdy de kinderen met een vertelboek hoe plastic de planeet schaadt en hoe hun speelgoed een nieuwe leven kan krijgen in meubilair. De leerlingen komen meer te weten over circulaire economie en ze worden aangespoord om bij te dragen tot een duurzamere toekomst. Daarna kunnen ze gebruikt speelgoed deponeren in een container. Verder wordt ook speelgoed ingezameld via professionele recyclingcentra.

Alle plastic wordt in een beschutte werkplaats ontdaan van ongewenste materialen zoals batterijen. Daarna wordt de kunststof door het Nederlandse bedrijf Van Werven vermalen tot ‘flakes’ en automatisch op kleur gesorteerd. Met die grondstof produceert de Italiaanse onderneming Slide dan nieuwe, kleurrijke meubels. Zonder toevoeging van chemicaliën, dankzij het accurate recyclageproces.

Financiële steun van Europa

De Antwerpse ondernemers bestudeerden twee jaar lang diepgaand hoe ze hun nieuwe bedrijfsmodel konden realiseren. Om het aanbod van ecoBirdy te commercialiseren, waren er meer financiële middelen nodig. Daarom vroegen ze advies aan Enterprise Europe Network Vlaanderen.

Het initiatief raadde aan om te reageren op een call van het Europese COSME-programma. Hiermee helpt de EU kmo’s om vernieuwende designproducten, gemaakt met toptechnologie en veel creativiteit, sneller op de markt te brengen. Zo wil Europa de concurrentiekracht van de kmo’s versterken. Uiteindelijk verkreeg ecoBirdy zo 950.000 euro aan Europese steun, of de helft van het benodigde budget.

Ook heel wat advies

Daarnaast kregen de ondernemers ook juridisch advies van Enterprise Europe Network Vlaanderen. Bijvoorbeeld over de intellectuele eigendomsrechten die spelen op de zeer competitieve, internationale designmarkt. Of over hoe ze best niet alleen hun merknaam, maar ook hun logo (een gestileerde vogel) beschermden. Dat zou straks immers een belangrijke rol spelen tijdens de commercialisatie. Zeker in de designsector, waar het belang van branding zeer groot is.

De recyclagesector kenmerkt zich door heel wat technologische vernieuwing. Daarom wonnen Joris Vanbriel en Vanessa Yuan, op aanraden van Enterprise Europe Network, ook advies in bij de dienst Intellectuele Eigendom van de FOD Economie. Deze toonde hen welke delen van hun bedrijfsprocessen te octrooieren vielen.

Moment suprême

In januari 2018 was het dan zover: de collectie van ecoBirdy werd voor het eerst publiek getoond, op de internationale designbeurs Maison & Objet in Parijs. Bezoekers ontdekten er Charlie, het stoeltje met afgeronde hoeken, en het bijbehorende tafeltje Luisa. Maar daarnaast ook een opbergdoos en een lamp in de vorm van respectievelijk een kiwi en een neushoorn, twee bedreigde diersoorten.

In de ontwerpen valt nog altijd het oude speelgoed te herkennen. De vermalen ‘flakes’ blijven immers zichtbaar. Zo ervaren kinderen niet alleen de creativiteit van de ontwerpers, maar worden ze zich ook verder bewust van het belang van duurzame economie.

Mooie toekomst tegemoet

Tijdens Maison & Objet kreeg ecoBirdy heel wat aandacht, onder meer van enkele belangrijke designmagazines en invloedrijke trendsetters op het internet. Dezeen, een van werelds belangrijkste magazines op het vlak van architectuur, interieur en design, schreef over ecoBirdy en selecteerde de collectie als een van de tien beste nieuwe producten op de beurs. Intussen zijn de meubelen ook te koop via www.ecobirdy.com.

Enterprise Europe Network Vlaanderen blijft uitkijken naar geïnteresseerde mede-ondernemers, via zijn internationale netwerk van partnerorganisaties. Zo weerklonk er al interesse uit Taiwan. Het eerste succes van ecoBirdy wordt vervolgd, zoveel is zeker.

GEEF UW DUURZAME INNOVATIE ALLE KANSEN

Ook andere kmo’s die inzetten op innovatie, nieuwe technologie en duurzaamheid, kunnen rekenen op steun en advies van Europa. Zo versterkt de EU niet alleen de bedrijven zelf, maar ook hun volledige industriële sector.

Werkt ook u aan vernieuwende producten of diensten, die duurzame economische groei kunnen helpen realiseren? En zoekt u daarvoor ruggensteun?

Neem dan zeker contact op met het Enterprise Europe Netwerk via

www.enterpriseeuropevlaanderen.be/contact.