Belgische distributeur innoveert met Zuid-Franse zakenpartner

Wijnhuis Christiaens verdeelt recent niet-alcoholische dranken van Le Petit Béret uit Zuid-Frankrijk. Het gaat hier om een met behulp van nieuwe technologie ontwikkelde fruitige drank, verkregen uit druivenextracten zonder fermentatie, doch met de smaak van échte wijn. Wit, rood, sprankelend, alle soorten. Beide business partners werden met mekaar in contact gebracht door toedoen van het Enterprise Europe Network. Intussen ondertekenden de partijen een overeenkomst die Christiaens een sterke commerciële positie moet geven in de markt.

Wijnhuis Christiaens werd opgericht in 1985 en is uitgegroeid tot een bekende en belangrijke importeur van wijnen voor de Benelux regio. Het bedrijf importeert wijnen uit heel de wereld met een focus op Frankrijk, Italië, Spanje en Zuid-Amerika. Ze hebben meer dan 15 exclusieve distributeurs en verkopen rechtstreeks aan horeca en particulieren, ook via het internet. Een enthousiast team van 18 medewerkers verhandelt elk jaar 1.500.000 flessen en streeft ernaar de klant op zijn maat de meest geschikte wijn aan te bieden.

De vraag naar alcoholvrije wijn is op dit moment nog vrij beperkt, ook omdat er nog onvoldoende kwalitatief aanbod is. Anderzijds gaan alle tendensen in de markt wel in die richting. Alcoholmisbruik in het verkeer wordt steeds strenger bestraft. De sociale acceptatie neemt af. Jongeren zijn heel erg met hun gezondheid bezig. Om die reden startte Stefan Smets, zaakvoerder van Wijnhuis Christiaens, eind vorig jaar een zoektocht naar een goede alcoholvrije wijn. Stefan: “We proberen in te spelen op de trend en wilden liefst als voorloper de markt op gaan. Maar het was niet eenvoudig om een geschikte partner-leverancier te vinden. Vandaag zijn nog maar relatief weinig bedrijven met de productie van alcoholvrije wijn bezig en dan zijn er nog drie verschillende technologieën om alcoholvrije wijn te produceren.”

Eddy Vanschoonbeek van Enterprise Europe Network Vlaanderen pikte de vraag van Stefan op en maakte er een zoekprofiel van voor de Partnering Opportunities Database (POD), een databank met zakelijke en technologische voorstellen van ondernemingen uit alle Europese lidstaten en daarbuiten. Dit leverde Stefan al snel een aantal directe contacten van producenten op waarmee hij aan de slag kon. Een van hen was Le Petit Béret uit Béziers (Frankrijk). Dit bedrijf werkte vier jaar aan de ontwikkeling van een nieuwe methode om wijn met 0,0 % alcohol te maken. Ze doen dit door de fermentatiestap uit het wijnproces over te slaan en ervoor te zorgen dat de suikers op een andere manier uit de wijn gehaald worden. Stefan Smets: “Het resultaat heeft ons verrast. Wij hadden nog geen niet-alcoholische wijn geproefd die zo aangenaam was om te drinken. Bij andere fabrikanten, die de alcohol achteraf uit de wijn halen, zie je vaak smaken en aroma’s veranderen waardoor de wijn niet meer lekker is.”

Le Petit Béret is een atypisch bedrijf in de wijnsector. Het is geen wijnbouwer die een nieuw product aan zijn gamma toevoegt. Ze zijn gevestigd in een innovatiecentrum op een industrieterrein in het zuiden van Frankrijk, dus niet in een of ander romantisch kasteel omringd door een wijngaard. Ze kopen hun druiven kant en klaar in de regio en werkten samen met een onderzoeksinstelling een gloednieuw procedé uit om wijn te maken, wat ze vervolgens patenteerden. Anderzijds zitten ze wel in Languedoc-Roussillon, de grootste wijnstreek van Frankrijk, en hebben ze de zaken commercieel goed bekeken. Stefan: “Ze hebben Dominique Laporte bij hun project betrokken. Hij is uitgeroepen tot beste sommelier van Frankrijk en geldt als wereldreferentie in het domein van de oenologie. Die man wordt prominent in beeld gebracht om de nieuwe wijn te helpen promoten. Le Petit Béret doet ook mee aan wedstrijden en verwierf alle interessante wijnlabels. De commerciële onderbouwing zit dus goed.”

Meteen nadat Stefan Smets de contactgegevens van Le Petit Béret ontving via het Enterprise Europe, vertrok in Bilzen een mail richting Zuid-Frankrijk. Heel snel volgde een professioneel antwoord met daarbij alle nodige info en materialen. Het proeven van de samples is normaal de eerste stap in de evaluatie van een nieuwe leverancier, maar nu viel het zo dat de zaakvoerder en aankoper van Christiaens kort daarna Zuid-Frankrijk op bezoek waren. Ze zijn dan bij Le Petit Béret langsgegaan, werden daar heel goed ontvangen en kregen er een mooi verhaal te horen. Ze hebben ter plaatse een degustatie gedaan. Wijnhuis Christiaens heeft uit hun range een selectie gemaakt en deze wijnen opgenomen in hun gamma. Eind 2017 arriveerde de eerste pallet met 600 flessen in Bilzen. Intussen zijn in de winkel er al heel wat flessen verkocht en zijn er ook via de website en Facebook al bestellingen geplaatst. De eerste reacties van de klanten zijn uitermate positief.

Bij Wijnhandel Christiaens zijn ze zeer tevreden over de hulp die ze in deze van het Enterprise Europe Network mochten ontvangen. Stefan Smets: “Het Network heeft hier alles voor ons betekend. Zonder het netwerk hadden we dit contact nooit gevonden, temeer omdat Le Petit Béret een heel apart bedrijf is dat niet in de normale marktkanalen te vinden is. Belangrijk is ook dat wij hen zo vroeg hebben leren kennen, op een moment dat ze ook in Frankrijk nog aan het opstarten waren en nog niet aan export deden. Dat geeft ons een grote voorsprong.”