Alberts brengt een gezonde smoothie automaat op de markt

Toen Philippe Hennin en Glenn Mathijssen in New York een smoothie bestelden, bleek die vooral veel additieven en weinig fruit te bevatten. Kon dat niet anders: snel bereid, lekker en gezond? Bijvoorbeeld met een automaat, die ter plaatse pure smoothies klaarmaakt, enkel met diepvriesfruit en -groenten? Met die aha-erlebnis werd in 2015 de start-up Alberts geboren. Het bedrijf breekt volop door, mee ondersteund door Enterprise Europe Network Vlaanderen. Getuige van dit succes: de innovatie-award die Alberts onlangs ontving op de vakbeurs Food Ingredients Europe in Frankfurt.

Machines ontwikkelen, zoals een smoothie-automaat, is bijzonder kapitaalsintensief. Bovendien kenden oprichters Philippe Hennin en Glenn Mathijssen de voedingsindustrie bij aanvang nog niet zo goed. Dus startten ze een zoektocht naar het nodige kapitaal, potentiële partners en experten ter zake.

Eerste financiering én succes

Dankzij een stevig onderbouwd businessplan kregen de jonge ondernemers een VLAIO-subsidie. Daarnaast overtuigden ze twee businessangels en een bank om hun plannen te financieren. De waarborg voor hun banklening werd voor 50% gedekt door het Europese InnovFinprogramma. Dat bevat heel wat financiële instrumenten ter ondersteuning van innovatieve bedrijven.

Glenn Mathijssen: “Met het verzamelde kapitaal ontwikkelden we een prototype van ons toestel. Daarvoor konden we ook rekenen op expertise in voedselveiligheid van UGent. Toen we dat eerste – weliswaar nog niet volautomatische – model testten, waren de reacties meteen positief.”

Wereldleider in bereide groenten en fruit als partner

Philippe Hennin: “Ondertussen vonden we in Sint-Katelijne-Waver een nieuwe, enthousiaste financiële partner: Greenyard, het op een na grootste fruit- en groentebedrijf ter wereld. Tegelijk ontdekten we Europese financieringsmogelijkheden via Enterprise Europe Network Vlaanderen.”

Patrick De Molder, accountmanager bij dat Europese initiatief: “We wezen Alberts onder meer op het COSME-programma, kort voor Competitiveness of Enterprises and Small and Medium-sized Enterprises. Daarmee wil de EU de toegang van kmo’s tot financiële middelen vergemakkelijken, om zo hun concurrentiekracht te vergroten.”

Ook het Europese KMO-Instrument kon Alberts verder helpen. Dat biedt subsidies, begeleiding en advies om baanbrekende ideeën van kmo’s internationaal te helpen commercialiseren. Momenteel bereidt het bedrijf een aanvraag voor financiële ondersteuning via dit programma voor.

Potentiële partners en klanten spotten

Om internationale partners en investeerders te vinden voor Vlaamse bedrijven, schakelt Enterprise Europe Network Vlaanderen zijn netwerk van meer dan 600 Europese partnerorganisaties in. Bijvoorbeeld door matchmakingevents te organiseren of door bedrijven voor te stellen tijdens Europese sectorvergaderingen. Patrick De Molder: “Zo presenteerde ik het bedrijfsprofiel van Alberts tijdens een meeting van de Sector Group AgroFood van het Enterprise Europe Network. Dit is een groep van een honderdtal AgroFood-experten uit Europa. Daarop tipte een Deense partnerorganisatie me over het European Food Venture Forum, een netwerkevent in Denemarken voor Europese voedingstechnologiebedrijven en potentiele partners.” Alberts nam er graag aan deel.

In gesprek met Europese investeerders

Philippe Hennin: “In dat Deense evenement ontmoetten we tal van spelers en experten uit de internationale voedingsindustrie. Bovendien mochten we er ons bedrijf voorstellen. Zo wekten we onder meer de interesse van twee buitenlandse investeerders, waarmee we nu spreken.” Alberts onderhandelt daarbij niet overhaast. “We willen altijd zeker zijn dat investeerders onze visie delen. Daarom lichtten we hen de voorbije maanden uitgebreid het doel van ons bedrijf toe. Nu kijken we samen naar de eerste marktreactie op onze automaten.”

Ambities reiken ver

Claudia Parms, marketingverantwoordelijke bij Alberts: “We willen onze smoothie-automaten niet alleen aanbieden in supermarkten, maar ook in kantines. Daarom roepen we nu via een marketingcampagne de gezondste bedrijven van België op om voor ons aanbod te kiezen. Ook kloppen vele ondernemers spontaan bij ons aan nadat ze de automaat ontdekten bij Carrefour.” Tegelijk bieden er zich buitenlandse kansen aan. Glenn Mathijssen: “Eerst focussen we ons op de buurlanden, zodat het aantal machines en de maturiteit ervan gelijkmatig toenemen. Zo zijn een Nederlandse en een Franse supermarkt concreet geïnteresseerd. Maar ondertussen groeit de interesse ook wereldwijd.” Die zal ongetwijfeld nog meer aangewakkerd worden dankzij de innovatie-award die Alberts begin december won op de vakbeurs Food Ingredients Europe in Frankfurt.

Verdere ondersteuning verzekerd

Voor zijn internationale groei kan Alberts blijven rekenen op Enterprise Europe Network Vlaanderen, dat in samenwerking met FIT Vlaamse kmo’s helpt innoveren en internationaliseren.

Patrick De Molder: “Zo kunnen we het bedrijf eveneens informeren over de laatste Europese wetgeving rond voedselveiligheid, certificaten … Vaak gaat het om kennis die we rechtstreeks bij de Europese Commissie verkregen, of via specialisten uit ons netwerk.”

Philippe Hennin: “Al die informatie, ook over mogelijke partners en financiering, kunnen we vaak nergens anders vinden. We zijn Enterprise Europe Network Vlaanderen dus zeer dankbaar.”

Heeft u ook een baanbrekend idee?

En zoekt u toegang tot Europese financiële middelen, expertise in Europese wetgeving en partners om uw plannen internationaal waar te maken? Neem dan zeker contact op met Patrick De Molder, via patrick.demolder@vlaio.be of surf naar www.enterpriseeuropevlaanderen.be.

Meer weten over Alberts? Bezoek www.alberts.be of volg hen via @albertsliving op Twitter en www.facebook.com/albertsliving.